La maladie d’Alzheimer

Tour d’horizon sur la maladie d’Alzheimer : définition, évolution et diagnostic, pour tout savoir et mieux gérer un trouble touchant plus d’un million de Français.

La maladie d’Alzheimer

Qu'est-ce que la maladie d'Alzheimer ?

La maladie d’Alzheimer est une maladie du cerveau provoquant une dégénérescence des cellules nerveuses et leur mort progressive. Peu à peu, la maladie s’étend : elle touche de nouvelles zones du cerveau et entraîne la perte de certaines fonctions cérébrales. La maladie est dite neurodégénérative, car elle cause une perte progressive des neurones. Sa prévalence augmente avec l’âge. Quelque 15 % des plus de 85 ans sont touchés.

Comment évolue la maladie d’Alzheimer ?

Les lésions atteignent en premier lieu les régions du cerveau impliquées dans la mémoire. Progressivement, elles vont se développer et s’étendre à d’autres zones cérébrales, responsables des facultés cognitives, des capacités d’expression (langage), du raisonnement logique, de la coordination motrice…

La personne connaît ainsi des difficultés croissantes à analyser les informations venant du monde extérieur et à les utiliser de façon adaptée. Ses facultés de penser sont peu à peu entravées. Se souvenir, comprendre et prendre des décisions, de même qu’exécuter des tâches quotidiennes devient de plus en plus difficile au fil de l’évolution de la maladie d’Alzheimer. Le patient souffrira ensuite de troubles de l’humeur et présentera des signes d’agressivité.

L’espérance de vie de la personne peut aller de trois à douze ans, voire plus en fonction du stade de la maladie d’Alzheimer auquel elle est diagnostiquée.

Peut-on guérir la maladie d’Alzheimer ?

À l’heure actuelle, il n’y a pas de traitement connu pour guérir les différentes maladies neurodégénératives. Les fonctions des cellules du cerveau endommagées ne peuvent être rétablies.

Il existe toutefois des moyens d’en retarder l’évolution et de faciliter la vie des patients atteints de la maladie d’Alzheimer et de leur entourage (à l’aide de traitements médicamenteux et non médicamenteux).

Comment diagnostiquer la maladie d'Alzheimer ?

Pour la famille, il est difficile d’être certain qu’un proche est réellement atteinte de la maladie de la maladie d’Alzheimer. Plusieurs des symptômes de la maladie ressemblent à ceux d’autres affections, comme la démence sénile, la dépression, etc. Aux premiers stades de la maladie, ils peuvent être pris pour les effets du vieillissement ou du stress.

L’examen diagnostic doit être entrepris dès l’apparition de plusieurs signes : le médecin tentera d’éliminer les autres causes. Le bilan complet peut être effectué dans le cadre d’une consultation mémoire ou chez un neurologue.

Les différentes étapes du diagnostic de la maladie d’Alzheimer
ExamenDescription
Entretien

 

Entretien avec un patient ou un aidant :

  • détails sur les antécédents médicaux,
  • facteurs de risque,
  • traitements actuels,
  • difficultés observées,
Examen cliniqueBilan de l’état général et cardio-vasculaire. Recherche des éléments suivants :

  • perte de poids,
  • hypertension,
  • confusion,
  • déficits auditif ou visuel
Évaluation des fonctions cognitivesExamen par un neurologue de :

  • l’attention et la concentration,
  • l’orientation,
  • la mémoire à court et long terme,
  • du langage,
  • des fonctions exécutives…
Évaluation des activités de la vie quotidienneExamen portant sur les conséquences du trouble sur les actes du quotidien
Bilan comportemental et neuropsychologiqueRecherche de troubles psychologiques et comportementaux, effectuée par un neuropsychologue
Examens biologiquesTests de laboratoire et analyses sanguines, pour éliminer une autre affection susceptible d’entraîner des troubles cérébraux similaires
ImagerieRecherche d’autres causes aux troubles observés ou visualisation d’une atrophie de certaines régions du cerveau :

  • imagerie par résonance magnétique nucléaire (IRM),
  • tomodensitométrie.

La science travaille encore sur des tests de dépistage de la maladie d’Alzheimer pour permettre un diagnostic précoce et améliorer la prise en charge.

Comment gérer la maladie d'Alzheimer à domicile ?

L’environnement de la personne atteinte de la maladie d’Alzheimer ou d’une maladie apparentée joue un rôle très important :

  • les malades qui se sentent bien présentent moins de troubles du comportement,
  • le soutien affectif aide à compenser les troubles de la mémoire et les autres symptômes cognitifs de la maladie.

De plus, l’organisation du cadre de vie est également nécessaire pour la sécurité de la personne. Le soutien de la famille est fondamental pour lui permettre de continuer à vivre à son domicile après l’annonce du diagnostic.

Voilà ce à quoi il vous faut veiller pour aider votre proche :

  • Aide-mémoire : installez des blocs-notes, un tableau d’affichage avec des post-its ou un tableau aimanté. Le malade oublie ses rendez-vous : essayez de lui passer un coup de fil à temps pour les lui rappeler. Soyez inventifs pour pallier les pertes de mémoire.
  • Sécurité domestique : aménagez le logement ; remplacez la cuisinière à gaz par des plaques électriques ; mettez les objets fragiles ou dangereux à l’abri.
  • Communication : le malade perd progressivement ses capacités d’expression, elle cherche ses mots… Il ne faut la pas laisser s’installer dans l’habitude de se taire. Parlez-lui. Parfois l’emploi de l’expression gestuelle peut pallier la perte de sens des mots. Pour en savoir plus, lisez notre blog sur les stratégies de communication avec une personne atteinte de la maladie d’Alzheimer.
  • Prévenir les pertes d’objets usuels : aidez-la à prendre des habitudes routinières : déposez toujours les objets à la même place. Utilisez des ficelles pour attacher ses lunettes, une chaîne pour son porte-clé, etc.
  • Ravivez les souvenirs : aidez votre proche à faire travailler son cerveau : parlez-lui de son passé, remémorez-lui des épisodes de la vie familiale…
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